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回顾ARM发展历史 软银234亿英镑将买到什么?

导读: 与大多数高科技公司不同,ARM 总部并非设立在美国硅谷,而是座落于英国剑桥的矽沼(Silicon Fen)。而 ARM 的源头可追溯至 1980 年代,在英国率先推出第一台价格相对较低的个人电脑的 Acorn 公司。

  OFweek电子工程网讯 软件银行(Softbank)于 7 月 18 日宣布收购英国半导体厂商安谋(ARM),溢价幅度高达 43%,为全球半导体产业投下一枚震撼弹。也许你没有听过 ARM,但是你可知道你每天不离手的手机,甚至硬盘机、数码电视及机顶盒,都有它所制造的芯片?关于 ARM 这家成功的科技公司,了解其历史及发展,你就可以知道为何软银愿意大手笔与 ARM 合作了。

  ARM 的历史:从 12 人办公室到市占率极高的 4,000 人公司

  与大多数高科技公司不同,ARM 总部并非设立在美国硅谷,而是座落于英国剑桥的矽沼(Silicon Fen)。而 ARM 的源头可追溯至 1980 年代,在英国率先推出第一台价格相对较低的个人电脑的 Acorn 公司。

  1980 年发行首台电脑(型号:Sinclair ZX80)的 Acorn Computers,于一年后与 BBC 合作,当时 BBC 准备在全英播放一部以提高电脑普及水准为目标的电视剧,并且选中了 Acorn 来生产一款配套的电脑;同时也藉此让其销量大增。

  但 Acorn 的连接器并非完全合适于 BBC 的图形化使用者界面,而 Acorn 的设计经理 Stephen Furber 和他的联合设计师 Sophie Wilson 从加州大学柏克莱分校找到了一个关于新型处理器的研究:简化指令集,进而达到一种更流畅和高效的设计。这种设计的处理器被称为“简指令集计算”,或者是 Risc。(柏克莱 Risc 设计仅由两个人完成,分别是 David Patterson 和 Carlo Sequin。)

  Patterson 和 Sequin 的发明对 Acron 的研究员来说相当重要。在这个技术基础下,Acorn 决定自己研发高性能 32 位 RISC 芯片,取名为 Acorn RISC Machine 又称 ARM processor,ARM 首次出现在历史上。

  1990 年,Acorn 大胆地和 Apple 公司及 VLSI Technology 公司合作,建立一个专职研究的独立公司,其稍为修改了 ARM 的简称为 Advanced RISC Machines,成立了今日的安谋(ARM Holdings)。

  ARM 的壮大与营利模式:高速低耗能的高品质芯片、无工厂化、B2B

  由于装有 ARM 芯片的电脑无法运行 Windows,Acorn 的规模亦不足以让其它开发者愿意专门为这个平台上搞开发应用。因此逐渐地 Acorn 不得不远离 PC 市场,造成公司营运下滑。

  尔后,Acorn 的故事和 ARM 便有了不同的发展。Acorn 做了非常多的尝试,但是到了 1998 年,Acorn 几乎每年损失 1,000 万英镑,最终,主营业务也无法拯救自身。1999 年,在 Acorn 公司名称变为 Element 14 之后,它被一家私募股权公司(Broadcom Corporation)全资收购。而同年它的收入全部来自于其在 ARM 保留下来的股份。

  而在同一时期,ARM 却变得越来越强,尽管它已经淡出了公众视线。公司在设计低功耗处理器方面的特长使其降低它的电池使用及耗电量,因此能够把握移动革命带来的商业机会。首先,是与现在所说的“功能”手机合作,然后是后来的智能手机,时至今日,全球有超过 95% 的智能手机均用 ARM 设计架构的处理器。

  ARM 设计的处理器功耗低、成本低,运用于多项现代生活常见的电子产品当中,包括苹果(Apple)iPhone 、三星、HTC 等移动设备公司,及高通、联发科、德州仪器等处理器生产公司,都是 ARM 的合作伙伴。

  其晶圆设计采用“无工厂化 (Fabless) ”的方式营运,旗下约 4,000 名的员工都专注于设计芯片架构上,接着运用 B2B 的商业模式,授权给客户,再由这些企业与代工厂联系制造生产或自行制造。

  ARM 的收入来源除授权费之外,每生产一片芯片还要支付 ARM 专利费。就以三星来说,2012 年就向 ARM 支付专利费 3.4 亿美元,而这样的费用来到 2020 年还将增加到 9 亿美元。再加上,ARM 的芯片设计架构授权,严禁修改或扩展使用,这使得 ARM 牢牢的绑住了客户群,而每年从这些客户的收入从不间断。

  传统处理器制造大厂 Intel 及 AMD,两家公司都是将自己的芯片制造完成,接着再交由客户安装,这样的方式使产品的创新速率降低。然而 ARM 提供客户自行生产,若欲做出合乎其产品的芯片,仍须向 ARM 购买授权更改。举例来说,多数公司会采用本来的设计,做些修补,制造出所谓的“系统芯片”,但是比如苹果,会愿意支付更多钱来获得修改初始设计的权力。如此一来让创新的速率更加提升。

  这种创新的“无工厂化”商业模式,连原先的竞争对手都可以跟 ARM 合作。比如 Intel 也使用 ARM 的技术,因为终端使用者并不会买到 ARM 的产品,也根本不会认为这两家公司是竞争关系。不同的商业模式创造了不同的商机。

  ARM 的未来发展:成为物联网关键技术的龙头

  ARM 直接与其晶圆专工伙伴发展密切的合作关系,不仅为 IC 设计公司与晶圆专工厂扮演重要的媒合角色,更提供 IC 设计公司一个可靠的量产捷径。以台积电为例, ARM 除了进行媒合,亦与台积电签订技术合作协议,藉由台积电 FinFET 制程提供 ARM 的处理器技术,而芯片设计商在应用处理器领域也能扩展其市场优势。

  近来, ARM 于今年 5 月 19 日发布其与台积电合作研发出,使用台积电 10 纳米 FinFET 制程技术的多核心 64 位 ARM v8-A 处理器测试芯片,让搭载于移动设备的 VR、AR有更佳的使用者界面;另外,ARM 近年来也为新领域扩张其版图,今年 5 月 18 日宣布买下全球影像技术与全球嵌入式电脑视觉厂商 Apical,期望藉此加速其在各项物联网设备的布局。

责任编辑:Trista
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