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ARM与阿里巴巴合作 能否撼动X86架构地位?

导读: 阿里巴巴有运营电商业务的数据中心,还提供了阿里云等服务;ARM则是芯片架构设计领域的领头羊,为高通、MTK等半导体企业提供IP授权。这应该是软银320亿美元收购ARM后的第一个大动作了,而阿里巴巴只是出于省电等原因而接受合作吗?

本月初,ARM控股称将与阿里巴巴集团在数据中心业务方面展开合作,母公司软银也是后者的最大股东。据悉阿里巴巴将在自家数据中心的服务器上大量采用ARM设计的低功耗处理器,并逐步替代Intel产品。

阿里巴巴有运营电商业务的数据中心,还提供了阿里云等服务;ARM则是芯片架构设计领域的领头羊,为高通、MTK等半导体企业提供IP授权。这应该是软银320亿美元收购ARM后的第一个大动作了,而阿里巴巴只是出于省电等原因而接受合作吗?

阿里的算盘:推出自家的处理器?

考虑到与软银的关系,阿里巴巴的服务器采用ARM处理器也在情理之中,后者天生具备能耗优势。ARM处理器相比X86架构的功耗更低,性能不足的问题可以通过多核弥补,适合组成高密度服务器阵列。Google、Facebook、Amazon等国外公司的数据中心都有应用ARM处理器,需要大量服务器的阿里巴巴亦不例外。

有消息称阿里巴巴已经在试用16nm海思处理器,同软银加强合作后还可借鉴Amazon推出自家的处理器。年初Amazon开始出货基于ARM架构的Alpine处理器,主要面向 WiFi路由器、NAS、流媒体服务器、安全存储、应用虚拟化、IoT物联网及云应用等市场,QNAP及群晖的产品都有应用。

ARM的进击:服务器市场份额达20%

在移动芯片领域,ARM架构的处理器几乎占据了所有的市场份额,服务器芯片市场恰恰相反——Intel官方称份额超过了99%。ARM也一直对服务器芯片市场虎视眈眈,表示要在2020年后获得20%的份额,高通则充当了马前卒的角色。去年10月高通发布了一款24核处理器,并与贵州政府建立了合资公司,专注开发及销售供中国境内使用的服务器芯片。

日前,又展示了首款10nm服务器芯片Centriq 2400,采用48个定制ARMv8内核,最快于2017下半年开始正式商用。Centriq 2400主要是为数据中心设计的,可见高通也意识到了虽然ARM处理器功耗极低,但服务器厂商仍对其性能有疑虑。

盟友的困局:回归X86架构

除了ARM控股及高通,X86市场的AMD也试图通过ARM架构的处理器打开服务器市场。

4年前AMD宣布结盟ARM,计划推出基于A57核心的低功耗服务器芯片,之后还有兼容ARM与X86阵脚的  Project Skybridge、自主研发的高性能K12架构等。

不过原定于2014年中上市的“Seattle”处理器跳票至今年年初才出货,用的还是28nm工艺,TDP最高32W,报价150美元左右。

今年8月CEO苏姿丰接受采访时表示由于ARM处理器的市场接受度并不高,自主研发的高性能K12架构也要推迟到2017年了。她认为ARM在数据中心市场的需求依然有足够的空间,AMD不会完全退出ARM服务器市场(翻身还得靠X86架构的Zen处理器)。

巨人的支配:集成FPGA芯片

虽然ARM试图通过抢先上马10/7nm工艺实现“弯道超车”,但竞争对手Intel也不会坐视不理——去年底斥资167亿美元收购了FPGA芯片厂商Altera。

微软的Office 365及Azure云服务都有用到FPGA芯片,可减少30%的成本及10%的功耗;Intel称Xeon   E5 2600 v4处理器集成FPGA芯片后每瓦性能提升了70%。

除了性能,Intel在服务器市场还有ARM可望而不可即的优势,那就是广泛的生态系统支持及软硬件平台的应用(移动领域正好相反)。国外思科、红帽、VMware等都是Intel的合作伙伴,而国内阿里巴巴、百度云等也有使用Intel Xeon E5 v4系列服务器芯片。

有趣的是双方都无法在彼此擅长的领域打开局面,也许要等到物联网IoT爆发才能见分晓——2020年并不遥远。

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