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ARM核心授权模式有新招?

  不久前在可编程SoC元件领域有一个很有趣的转变,特别是在智财(IP)授权领域。

  XMOS Semiconductor日前宣布,该公司已签署协议,将在其单封装解决方案中,以自家的可决定性(deterministic)多核心晶片搭配来自 Silicon Labs 的 ARM 核心晶片。这有部分展现了对强势 ARM 软体生态系统的认可,不过也代表XMOS放弃了其可编程I/O介面工具与软体IP。

  此举颇令人玩味:上述协议让XMOS取得超低功耗的 ARM M3 核心,以及对其目标市场非常实用的I2C、USB等一整套商用介面IP;也就是XMOS取得了ARM的授权,但其实目前并没有要用ARM核心进行设计。

  这听起来有点像是微软(Microsoft)的授权模式──当你向微软取得桌上型作业系统授权,必须同意在每台PC出货都支付一笔权利金,无论该PC产品是否搭配其作业系统。

  根据 XMOS 执行长Nigel Toon 的说法,ARM对此十分支持,但他并未透露XMOS是否付了钱给ARM。这对ARM来说也很合理,毕竟能知道其核心流向是件好事,特别是核心如果是透过与原始被授权者不同的路线散布出去,这有助于ARM掌握市场状况。

  而以此为观点,值得注意的就是刚发表之最新 ARM v8-R 架构动向;该架构核心将会在明年正式上市,为车用与工业设计带来更多可决定性与虚拟化功能,并能支援同时执行RTOS与Android等主作业系统。预期采用v8-R架构的晶片将会在2015年问世,因此对XMOS来说,采用多晶片封装解决方案会是一个不错的过渡。

  现阶段大多数像v8-R这类的核心都是应用在ASIC,但v8-R可能会希望进军锁定高性能、低延迟、即时性工业应用的更标准化元件,而这也是XMOS的目标市场。

  根据XMOS的说法,上述合作案的优势是能针对如乙太网路影/音桥接器(Ethernet AVB)等应用,带来额外的500 MIPS可决定性处理效能;因此也许该公司并未将此视为暂时性的策略,而是一种能为其产品组合添加最新核心与介面的方式。

  可以确定的是,这对利润来说是一个冲击,但与编程的简易度、工具生态系统以及市场推销管道比起来,晶片成本实在不算什么;所以XMOS也许还是有其考量。

  而如果其他晶片供应商也模仿这种方式,取得ARM授权但不设计ARM核心晶片的情况或许将会越来越常见。也许ARM不太可能会试图收取额外的权利金或授权费,但还是有可能性,因此其后续发展以及可能为产业带来的变化值得观察。

声明: 本文由入驻维科号的作者撰写,观点仅代表作者本人,不代表OFweek立场。如有侵权或其他问题,请联系举报。

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