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苹果与Siri的七年之痒

2018-03-19 10:00
科技最前线
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业界媒体the Information发表文章,讲述了为何苹果推出Siri七年之后,却在某些方面被谷歌和亚马逊的智能助理赶超。乔布斯曾说Siri属于人工智能领域,而不属于搜索,但他的去世标志着Siri远大愿景的终结。以下原文内容:

2011年,苹果公司在库比蒂诺总部举办了一个“让我们谈论iPhone”活动,这是一个重要时刻,因为这是新任CEO蒂姆·库克做的第一个大型演示,他试图续写乔布斯的传奇。但是这个活动有点令人失望,因为该公司新的iPhone 4s升级有限,大家想要看的是iPhone 5。

但Siri令人眼前一亮。评论家对Siri的潜力惊叹不已,认为它可能会是一种革命性功能。用户们似乎也同意这个看法,iPhone 4s推出刚三天就卖出了400万台,创下了当时iPhone销售势头最猛的纪录。

时间过去差不多七年了,但Siri的一些问题依然存在。分析师认为,这可能就是苹果新推出的一款智能扬声器遭到差评的主要原因。这款扬声器名为HomePod,售价349美元(约合人民币2200元)。尽管HomePod的时尚外观和音质赢得了赞誉,但测评报告中出现了“蠢笨”“烦人”和“令人尴尬的不足之处”这样的字眼,它的Siri功能颇受诟病。

Siri曾经被认为是苹果公司的下一个重大创新。但是在推出七年后,它却成为了让苹果公司最新产品遭受拖累的主要原因。本文讲述的就是这其中的前因后果。

辩论不绝

相对于竞争对手亚马逊和谷歌,苹果在数字助理上拥有先发优势,为了了解苹果怎样从领先者沦为落后者,本文采访了苹果公司的十几名前员工,他们负责创建Siri或将其整合到苹果的生态系统中。其中大多数人都不愿具名,有些人是因为签署了保密协议,另外一些人则是担心遭到苹果高管的报复。

苹果公司想要重塑自己,成为创新而卓越的在线服务公司,而不仅仅是硬件设计公司,但在这条道路上,苹果走得并不顺畅。它在建立在线服务业务方面曾经犯过一些错误——尤其是在iCloud服务中。随着iPhone销售的继续放缓,在线服务方面的问题不解决可能会给公司带来大麻烦。

在接受采访的这些前员工中,很多人都承认,苹果是在Siri的技术尚未完全成型之前将它匆匆添加到iPhone 4s上的,这就在苹果公司内部引发了一场辩论,有些人主张继续修补Siri的缺陷,另外一些人则认为应该把它推翻重来。随着Siri的各个团队进入一场地盘争夺战,关于 “Siri的理想版本应该是什么”的辩论也越来越多。Siri应该是一个快速准确的信息获取工具,还是一个可以执行复杂任务的精巧助理呢?

对于团队领导者和中层管理人员来说,这个问题一直无法解决,他们缺乏乔布斯那种远见或影响力。接受采访的前员工表示,缺乏这种领导力和人员的不断变化让Siri在一些关键问题上止步不前,其中最主要的一条就是死守苹果的封闭文化,没有给外部开发人员提供更多机会来创建更多有用的Siri应用。

Siri团队有很长一段时间是由比尔·斯达西亚(Bill Stasior)在负责,他是一位安静而低调的工程师,在2012年末加入苹果,之前是亚马逊的搜索专家。 斯达西亚负责Siri的核心技术 ——语音识别系统、自然语言处理系统和苹果的各种搜索功能。 Siri的前员工表示,这些单元为了争夺注意力和资源,经常发生冲突。

苹果的发言人拒绝让记者采访斯达西亚。在一份书面声明中,苹果发言人称Siri为“全球最受欢迎的语音助理”,并对Siri在苹果设备上的能力做了介绍。

“我们在Siri的性能、可扩展性和可靠性方面取得了重大进展,采用最新的机器学习技术来创造更自然的声音和更主动的功能,”苹果在这份声明中写道。 “我们将继续深入研究机器学习和人工智能,以不断提高Siri回应的质量以及Siri可以回答的问题的广度。”

与亚马逊和谷歌产品相比

可以肯定的是,那种完美的数字助理目前还只能在科幻电影中看到,没有哪家公司真正拥有它,苹果的产品在某些领域领先于亚马逊和谷歌。 Siri支持21种语言,而亚马逊的Alexa只支持三种语言,谷歌智能助理支持八种语言(谷歌上个月表示其助理即将支持超过30种语言)。 Siri每月在5亿多台设备上使用,每周处理20亿次请求。

Siri现在的响应速度比最初推出的时候快,并且因为它驻留在iPhone中,而iPhone又是有史以来最畅销的电子产品之一,那么苹果公司确实可以说,与其他任何数字助理相比,Siri的用户更多。

但与竞争对手相比,Siri的能力仍然很有限。苹果在2016年推出了SiriKit工具,让外部开发人员有机会为Siri创造新功能。然而,它在开发人员中引发的兴趣远不如苹果的设想。

相比之下,亚马逊的Alexa拥有2.5万个由第三方开发人员创建的“技能”。谷歌发言人表示,谷歌智能助理有100多万个“技能”,其中包括谷歌自己写的数字助理命令,比如通过谷歌地图进行导航,但也有第三方开发人员创建的功能(谷歌拒绝透露这类功能的数量)。而且对手们的平台也在迅速扩张:谷歌1月份宣称已经有4亿台设备搭载其智能助理,而亚马逊表示,他们在去年圣诞节期间销售了“数千万台”支持Alexa功能的设备。

“Alexa出货时,它从第一天开始就非常稳定,”一位前Siri团队成员说。 “要让Siri变得这么稳定,员工需要抛下几乎现有一切,从头开始。”

改变世界的梦想

Siri Inc.成立于2007年,它的基础是非盈利研究组织SRI International创建的技术。 Siri最初的愿景是成为智能数字助理,响应用户的请求,并进行交互,以获得理想的回答。例如,Siri的理想版本不会直接提供一家餐厅的电话号码,而是会先跟用户反复确认细节,如日期,时间和就餐人数,然后自己去帮用户定好餐位。

Siri的创始人认为,达到这一效果的唯一途径就是创建一个开放平台,允许外部开发人员为Siri贡献功能,让这个智能助理的能力远远超出内部团队能够创建的水平。

“这相当于是在搞‘人工智能商店’,”Siri初始团队的一名高管说。 “它应该是通过对话来协调互联网的一种方式。”

参与创建Siri Inc.的诺曼·维纳斯基(Norman Winarsky)说,乔布斯是Siri潜力的忠实信徒。 2010年的一天,乔布斯打电话给Siri首席执行官道格·基特劳斯(Dag Kittlaus),邀请该公司的三位联合创始人到他的家中会面。这个会面持续了数个小时,乔布斯最终说服了他们拒绝求购者,投入苹果的怀抱,因为乔布斯表示,苹果有能力以更大的规模实现Siri的目标。

乔布斯极大地激励了Siri的联合创始人,让他们相信自己可以改变世界,“他让我们都相信了这一点。” 维纳斯基说。

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